南投縣魚池鄉幽靜山林裡有座「諾亞方舟」,承載著萬千珍稀物種。它是林業試驗所的蓮華池研究中心,位在國內少數僅存的低海拔原始林區,以單位面積計算,是台灣蓄藏物種密度最高的豐饒之地。

面積四百六十一公頃的蓮華池,前身是藥草園。早年日本人發現此地位居台灣地理中心,南北植物帶在此交會,於是設置「藥用植物栽培試驗場」。這塊山中秘境,過去僅有一條不足一米寬的土壟對外連繫,外人罕至,研究員及巡山員在此捍衛珍貴物種。

根據調查,蓮華池有原生植物達六百種、野生鳥類七十八種、爬蟲類十一種,數量之多,僅次於屏東南仁山生態保護區;但南仁山面積達五千八百公頃,就單位面積來看,蓮華池的生物多樣性超越南仁山。而此地昆蟲蝶類多達四百六十三種,台灣的卅一種蛙類中,蓮華池就有十九種。

台灣許多特有種生物以蓮華池命名,如山龍眼、穀精草、柃木、桑寄生等,包括三種少見的寄生蜂;寄生在單刺櫧的植物「菱形奴草」、叫聲特殊的豎琴蛙,全球僅在蓮華池能見蹤影。夏夜,一腳踩進蓮華池窪地,同時受到驚擾而躍起的蛙類,可能多達十數種。在蜜源植物旁停留,就能輕易看到十數種蝴蝶。

曾在蓮華池做研究的孫正春說,蓮華池離九二一地震的震央很近,但接連幾年的風災大雨,這裡都未出現嚴重崩塌。目前在台灣中低海拔四處肆虐的外來種植物「小花蔓澤蘭」,竟無法在蓮華池擴張勢力,可見這塊原始森林,秘藏大自然的智慧,值得探求。

生態學家推崇蓮華池的價值,但它仍面臨開發的威脅。曾有當地佛寺為了興建禪學院,要求變更地目、拓寬聯外道路;林試所接管之初,附近農民迭有濫墾狀況,研究人員與農民關係劍拔弩張;還有外地人士衝著「藥草園」舊名,來蓮華池尋寶、任意採摘植物。蓮華池研究中心主任黃正良指出,蓮華池物種多,但族群規模很小;它能抵抗外來物種入侵,卻不敵人類的威脅。

隨著環保意識普及,圍繞蓮華池的桃米、五城、大雁社區居民,不但珍惜這塊「生態博物館」,居民當起解說員指導遊客體驗自然,社區發起保護生態、農藥減量等行動,甚至夏日晚間還以黑布遮檔自家燈光,以免壞了螢火蟲在戶外的「好事」。具有環保共識的社區,成為蓮華池和外界的生態緩衝帶,讓蓮華池繼續承載著「諾亞方舟」的使命。

菱形奴草屬全寄生植物,長在單刺櫧的根部,全世界僅蓮華池有發現紀錄。

【2005/07/25 聯合報】

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